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El «Ojo de Sauron», visto en el espacio

Es imposible observar la  sobre estas líneas y no acordarse del siniestro y maléfico «Ojo de Sauron» de «El Señor de los anillos». En realidad, se trata de la estrella HR 4796A, rodeada de un  de polvo, que se encuentra a más de 200 años luz de la Tierra, en la constelación de Centauro. Además de resultar tan inspiradora, el valor de la fotografía reside en que es una de las primeras captadas por SPHERE (Spectro-Polarimetric High-contrast Exoplanet REsearch), el nuevo instrumento del Observatorio Europeo Austral (ESO) en el telescopio VLT en Paranal (Chile), diseñado para captar directas de planetas fuera del Sistema Solar.

Según los astrónomos, esta imagen, entre otras, confirma la impresionante mejora que ofrece la nueva herramienta con respecto a instrumentos previos. El objetivo principal de SPHERE es encontrar y caracterizar, por imagen directa, exoplanetas gigantes que orbiten alrededor de estrellas cercanas. Esta es una tarea extremadamente difícil, ya que estos planetas están mucho más cerca de su estrella anfitriona y son mucho más débiles. En una imagen normal, incluso en las mejores condiciones, la luz de la estrella oculta totalmente el débil resplandor del planeta. Por tanto, «todo el diseño del instrumento se centra en alcanzar el mayor contraste posible en un pequeño pedazo de cielo alrededor de la deslumbrante estrella», explican desde ESO en un comunicado.

SPHERE utiliza para ello tres técnicas novedosas. La primera es la óptica adaptativa extrema, que sirve para corregir los efectos de la atmósfera de la Tierra con el fin de que las imágenes sean más nítidas y aumente el contraste de los exoplanetas. En segundo lugar, utiliza un coronógrafo para bloquear la luz de la estrella y aumentar aún más el contraste. Por último, aplica una técnica llamada imagen diferencial que utiliza las diferencias entre la luz estelar y la luz planetaria en términos de su color o polarización, y estas diferencias sutiles también se pueden aprovechar para revelar la existencia de un posible exoplaneta que no se haya detectado anteriormente

Durante la primera luz del instrumento se observaron varios objetivos de prueba. Entre las imágenes obtenidas se incluye la que encabeza estas líneas, una de las mejores logradas hasta ahora del anillo de polvo alrededor de la estrella cercana HR 4796A. No solo muestra el anillo con una «claridad excepcional», sino que también ilustra hasta qué punto puede SPHERE suprimir el fulgor de la estrella brillante en el centro de la imagen. El resultado, una imagen que bien podría pertenecer al fantástico mundo de Tolkien.

Fuente: ABC.es

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